Histoire physique et politique du Chili de Claude Gay

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Claude Gay 1

Naturaliste, botaniste, pharmacien et historien, le dracénois Claude Gay fut également un véritable explorateur. On lui doit les premières études approfondies de la flore, de la faune, de la géologie et de la géographie du Chili.

 

Claude Gay naît à Draguignan le 18 mars 1800 et meurt au Deffens, près de Flayosc, le 29 novembre 1873. Il effectue des études de médecine et de pharmacie à Paris. Devenu pharmacien en chef à l'hôpital Saint-Denis, il entreprend, en suivant les cours publics du Muséum ou de la Sorbonne, des recherches d'histoire naturelle, discipline à laquelle il va très vite entièrement se consacrer.

Après diverses excursions, notamment en Grèce et en Asie mineure, il part au Chili en 1828 pour enseigner la physique et l'histoire naturelle dans un collège de Santiago, puis signe, en 1830, un contrat avec le gouvernement chilien pour commencer diverses recherches scientifiques. On le dit fort timide, mais drôle, connaissant même quelques tours de jonglerie dont il se serait servi chez les indiens et auprès des enfants de la société aristocratique de Santiago... Quoi qu'il en soit, Gay revient à Paris pour six mois en 1832 afin de se faire construire les instruments nécessaires à la poursuite de ses recherches et, dans l'attente, donne ses collections au Muséum national d'histoire naturelle de Paris dont il est membre correspondant depuis 1831.

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En 1834, il retourne à nouveau au Chili qu'il explore durant quatre ans. Après avoir également visité le Pérou en 1839, il revient et s'installe à Santiago où il rédige son Historia fisica y politica de Chile (qui sera publiée par le gouvernement chilien entre 1844 et 1871). En 1841, avant de revenir à Paris pour y achever son ouvrage, le gouvernement de José Joaquín Prieto lui confère la nationalité chilienne, tandis que celui de la France lui attribue la Légion d'honneur.

Il est élu, à la première présentation, membre de l'Académie des sciences dans la section de botanique le 19 mai 1856. Claude Gay est alors envoyé entre 1856 et 1858 en Russie et en Tartarie, puis, vers la fin de 1858 et en 1860, aux États-Unis, où il étudie le système des mines. En 1863, il retourne une dernière fois au Chili pour revoir son pays de cœur et ses amis, avant de mourir dix ans plus tard.

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Pour composer son Histoire physique et politique du Chili, Claude Gay aura parcouru le pays pendant des années, d’Atacama à Chiloé, rassemblant une centaine d’espèces et d’échantillons lors d'expéditions scientifiques ou des voyages solitaires itinérants, toujours en essayant de synthétiser les caractéristiques de chaque lieu. Durant ces explorations, par goût du risque ou guidé par la curiosité et la soif de savoir au point de devenir intrépide – à moins que ce soit dans le but d'écrire de belles lignes –, Claude Gay n'hésitait pas à quitter les sentiers pavés, comme il a pu l'écrire dans ses carnets :

« Un étroit sentier, coupé par de profonds ravins ou encombré de formations rocheuses sur lesquelles la pointe des pieds ou le bout des doigts trouvent à peine de quoi se poser, est le seul et unique chemin qui s'offre à l'imprudent voyageur. »

« Mon âme se grandissait en raison des dangers que je venais de vaincre, comme si je me croyais au dessus de tous pour m'être hissé à des altitudes supérieures. Et enfin, mes désirs étaient satisfaits parce que je pouvais étudier l'ensemble géologique formé par cette haute et passionnante montagne. »

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Au bout du compte, ce ne sont pas moins de 30 volumes qui constituent son Histoire physique et politique du Chili : 8 volumes d’histoire, 8 de botanique et 8 de zoologie, auxquels s'ajoutent 2 volumes de documents historiques, 2 grands atlas et 2 volumes sur l’agriculture. Soit 20 cartes, 315 illustrations, 55 vues et figures chiliennes typiques, 235 études botaniques, ornithologiques et zoologiques, pour certaines colorées à la main. Les informations fournies sont inestimables pour les chercheurs et les historiens du monde entier, et ont constitué les premières expressions graphiques de la vie et de la topographie du Chili.

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Le volume que la médiathèque a acquis, augmentant ainsi sa collection de représentations botaniques tout en rendant hommage à un illustre varois, est l'atlas in-folio (34,5 cm x 26,5 cm) publié en 1854, comprenant les 83 planches de phanérogames (les planches 1 à 7 sont en couleur) et 15 planches de cryptogames, soit l'ensemble des plantes de cette Histoire physique et politique du Chili. Conservé avec soins dans les réserves de l'Espace patrimoine de la médiathèque, l'ouvrage de Claude Gay s'ajoute à la belle liste des trésors composant les fonds de la ville d'Hyères.